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De la frustration à la motivation pour les Spitfires

Il y a maintenant un mois que les Spitfires de Windsor ont vu leur parcours en séries éliminatoires de la Ligue de l’Ontario prendre fin aux mains des Knights de London, champions en titre de la Coupe Memorial Mastercard.

Le choix de première ronde des Canucks de Vancouver Olli Juolevi a marqué le but gagnant en troisième période dans le septième match alors que les Knights de London ont renversé un déficit de 3-1 dans la série pour surprendre les Spitfires et l’emporter 3-2 à domicile.

Cette élimination pèse encore sur les épaules des Spits, mais l’avenir s’annonce prometteur pour les joueurs qui ne comptent pas regarder derrière à l’approche du tournoi national sur leur patinoire.

« Nous croyons que nous avions encore notre place à cette étape des séries, mais il est temps de tourner la page et je crois que nous avons fait du bon travail en ce sens et que nous avons investi le travail nécessaire au cours des deux dernières semaines », a déclaré le vétéran joueur de centre Aaron Luchuk.

« Beaucoup des gars ressentent encore la douleur du septième match, du moins c’est mon cas », poursuit-il. « Ce fut une défaite difficile. Je ne l’ai certainement pas oublié et cela m’a personnellement gardé dans un état de préparation pour la suite. »

« Je ne veux pas revivre ce sentiment amer à nouveau et je crois que c’Est la même chose pour les autres gars. »

Les Knights ont à leur tour eu le cœur brisé lors de la ronde suivante, étant éliminé à leur tour en sept matchs aux mains des Otters d’Érié, une des six équipes de la LCH toujours dans la course vers la Coupe Memorial Mastercard 2017. Ils sont accompagnés à cette étape du parcours par les Steelheads de Mississauga, champions de l’Association Est de la Ligue de l’Ontario, ainsi que les finalistes de la Ligue de l’Ouest, soit les Pats de Regina et les Thunderbirds de Seattle ainsi que les Sea Dogs de Saint John et l’Armada de Blainville-Boisbriand, finalistes de la LHJMQ.

Avec trois adversaires de taille issus de ces finales de championnat des trois circuits de la Ligue canadienne de hockey, les Spits savent qu’ils devront être prêts pour leur première participation au tournoi de la Coupe Memorial Mastercard depuis leurs titres consécutifs de 2009 et 2010.

L’entraîneur-chef Rocky Thompson a mis ses gars au travail à l’approche du tournoi national.

« L’entraînement est intense, possiblement le plus ardu que j’ai vécu », affirme le gardien Michael DiPietro, admissible au prochain repêchage de la LNH et qui a égalé un record de saison des Spitfires avec une moyenne de buts alloués de 2,35 la saison dernière. « Ce sont possiblement les entraînements le plus éprouvants que j’ai vécu sur une aussi longue séquence. »

« C’est vraiment difficile pour chacun d’entre nous en ce moment », a ajouté Luchuk. « C’est beaucoup de travail acharné. J’ai mal un peu partout à vrai dire. »

Au milieu de cette intense préparation, les Spitfires ont reçu de bonnes nouvelles la semaine dernière alors que le défenseur de 6-pieds-7 Logan Stanley a reçu le feu vert pour revenir au jeu au début du tournoi le vendredi 19 mai.

Le gros défenseur a amassé quatre buts, 13 passes et 17 points en 35 matchs cette saison après avoir été le choix de première ronde de Winnipeg (17e au total) lors du Repêchage de la LNH l’an dernier. Il est tombé au combat avec une blessure au genou dans le match du 17 janvier contre Kitchener.

« Mentalement c’était difficile de ne pas pouvoir m’entraîner et je crois que ce sera très palpitant quand je vais revenir au jeu », a déclaré Stanley ç propos de ses récupération. « Les choses se passent bien pour le moment, mon genou va bien et je suis très enthousiaste de pouvoir aider l’équipe à gagner. »

Le retour de Stanley procurera deux premières paires de défenseurs à faire rêver aux Spitfires si l’on compte le choix de première ronde des Canadiens de Montréal Mikhail Sergachev, l’espoir des Rangers de New York Sean Day et le vétéran et récente embauche des Canucks de Vancouver Jalen Chatfield.

« On l’a manqué, particulièrement en désavantage numérique », affirme le directeur général de longue date des Spitfires Warren Rychel. « C’est un gars qui joue beaucoup et qui est fier de son travail à court d’un joueur. Il occupe beaucoup d’espace derrière et nous le manquons aussi pour ses sorties de zone. »

Pour Rychel, architecte des deux conquêtes consécutives du titre national en 2009 et 2010, la période précédant le gros tournoi a été méticuleusement réfléchi alors que l’équipe se prépare à accueillir les trois champions de ligue devant ses partisans.

« Nous devons rester en forme de match », fait-il remarquer. « Nous faisons beaucoup de choses hors glace comme deux sessions par jour, mais nous donnons aussi suffisamment de repos aux gars. Ils ont eu l’occasion de rentrer chez eux quelques jours, ce qui est bien, mais nous devons les garder prêts. Nous allons faire des activités pour bâtir et rapprocher notre groupe ce weekend. »

« Tout est à propos du 19 mai et d’être prêts pour la première mise au jeu. »

Les Spits entreprendront le tournoi contre les gagnants de la finale de la Coupe du Président de la LHJMQ qui oppose les Sea Dogs de Saint John à l’Armada de Blainville-Boisbriand.

Il ne manquera certainement pas d’action sur la patinoire, mais il y aura aussi beaucoup d’activités dans la collectivité.

Le trophée de la Coupe Memorial Mastercard arrivera à Windsor le jeudi 18 mai avant la tenue du banquet d’ouverture avec comme invité spécial, l’ancien des Spitfires et attaquant de longue date de la LNH Adam Graves au Centre des arts St. Clair.

L’arrivée du trophée de la Coupe Memorial lancer une Tournée communautaire de 10 jours qui s’étendra dans toute la ville de Windsor alors que le trophée fera des apparitions dans différentes villes à travers la région.

Des étoiles de la LNH, notamment Steven Stamkos (Sting de Sarnia), Aaron Ekblad (Colts de Barrie), Jeff Skinner (Rangers de Kitchener) et les anciens des Spitfires Taylor Hall et Adam Henrique sauteront aussi sur la patinoire le samedi 27 mai à 14 h à l’occasion d’un Match spécial des anciens de la LCH au Centre WFCU.

Les billets de match pour le tournoi de la Coupe Memorial Mastercard 2017 sont maintenant en vente!

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