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Les vétérans des Sea Dogs investissent tout

Les Sea Dogs de Saint John ont vu leur nom inscrit au livre des records du tournoi de la Coupe Memorial Mastercard, mais dans un rôle peu enviable. Trois petits jours plus tard, ils auront l’occasion de jouer pour accéder à la finale du tournoi national contre l’équipe qui leur a servi cette correction de proportion historique plus tôt cette semaine.

Les Sea Dogs étaient de retour sur la patinoire mardi au lendemain d’une défaite de 12-5 contre Érié, blanchissant cette fois les Thunderbirds de Seattle, champions de la Ligue de l’Ouest 7 à 0. C’est avec un peu plus de confiance qu’ils ont repris l’entraînement depuis en préparation pour le match éliminatoire de vendredi soir.

« Nous avons repris notre destinée en main », a lancé Thomas Chabot, l’espoir des Sénateurs d’Ottawa qui conclut sa quatrième saison dans les rangs juniors majeurs.

« La dernière fois que nous avons affronté Érié, nous avons été embarrassés et frustrés par le résultat. Nous avons ensuite offert un meilleur effort contre Seattle alors nous allons bâtir là-dessus et jouer au sommet de notre forme vendredi. »

Les Sea Dogs tenteront d’imiter les Spitfires de Windsor de 2009 qui ont aussi démarré le tournoi de la Coupe Memorial Mastercard avec deux défaites avant de remporter quatre matchs de suite en route vers le titre national.

« Il y a une raison pourquoi nous sommes ici », poursuit Chabot. « Nous avons fait des choses qui nous ont transporté jusqu’à ce point. Nous n’avons rien fait de cela contre Érié cette semaine. »

Chabot est au cœur du groupe de vétérans qui compte aussi sur l’ailier de 20 ans Bokondji Imama, sur le capitaine et joueur de cinquième année Spencer Smallman et sur Matthew Highmore parmi d’autres.

Après ne pas avoir franchi la première ronde à leurs trois premières saisons, Highmore et Smallman ont atteint la demi-finale des séries éliminatoires de la LHJMQ en 2016 avant de mettre la main sur la Coupe du Président le mois dernier.

Parmi ceux qui les ont précédés, un groupe de joueurs de talent menés par l’actuel attaquant des Panthers de la Floride Jonathan Huberdeau et le défenseur des Canadiens de Montréal Nathan Beaulieu ont remporté la Coupe Memorial Mastercard en 2011.

« J’ai eu le plaisir de jouer avec des gars comme Huberdeau, Durepos, Gagné, MacAulay et Tesink qui ont remporté la Coupe Memorial », raconte Highmore, un agent libre embauché par les Blackhawks de Chicago la saison dernière. « Vous pouvez dire qu’ils étaient affamés et qu’ils aimaient gagner. Ils m’ont transmis quelque chose que je porte en moi depuis avec les Sea Dogs. »

« Nous sommes très motivés comme groupe pour ce match », ajoute-t-il. « Nous savons que le défi est grand et qu’Érié est une bonne équipe. »

Avec les joueurs de 20 ans Highmore, Smallman et Imama qui tirent leur révérence et les joueurs étoiles Chabot, Jakub Zboril et Julien Gauthier qui passeront dans les rangs professionnels la saison prochaine, ce groupe des Sea Dogs compte terminer son parcours en force et laisser de bons souvenirs aux partisans de Saint John.

« Notre groupe est ensemble depuis un certain temps, dont la majorité depuis trois ou quatre ans », ajoute Highmore. « Nous sommes très fiers de ce que nous avons accompli, mais nous ne sommes pas encore satisfaits. »

« Vendredi, nous serons prêts à tout donner pour l’emporter. »

Saint John et Érié se croiseront en demi-finale du tournoi de la Coupe Memorial Mastercard à compter de 19 h HE / 16 h HP vendredi. Le match sera diffusé en direct à l’échelle nationale sur les ondes de Sportsnet et TVA Sports, sur NHL Network aux États-Unis et en webdiffusion sur CHLLIVE.com.

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